Chinese Copy Towns

A film, book, and exhibition about the recent phenomenon of copied Western architecture in China.
Acker Thompson
United Kingdom
1 Team Member


Thank you so much for your support. With the money we have raised so far we have already booked our flights and hotel for our trip to Hallstatt, where we are meeting the mayor and the local priest.

However if we reach £2000 then we will be able to travel around the UK and interview the residents of Bristol and Dorset.

If we reach £3000 then we will be able to pay for most of our post production and finish the film.


Every donation, no matter how small, really helps our project.



(Für Deutsche Version bitte nach unten scrollen)



We are Sebastian Acker and Phil Thompson; we are two artists who are currently investigating the recent phenomenon of Chinese ‘copy towns.’ These towns are replicas of towns that already exist elsewhere in the world, predominantly in Europe and the United States. Some towns are complete replicas, whereas others pick and choose landmarks in order to create a fictional landscape. The production of these towns has been met with a mixed reaction from residents of the original places and the world’s press.

18 months ago, the German newspaper, Spiegel, broke the news that an Austrian town was being copied almost exactly in Guangdong province, China. The article is available here:

Since then the views of the Austrian residents have softened and the Mayor, Alexander Scheutz, even took part in the official opening of the Chinese counterpart. However these towns still remain something of an oddity for Westerners.

The copy of Hallstatt sparked our interest in these copy towns and we quickly discovered many more recent developments in China that had copied Western architectural styles. These themed towns covered most European and American design types. From British Tudor mansions to Spanish villas, these copy towns have been appearing all over China.

There are many possible reasons as to why these towns are appearing now. The cultural landscape of China has undergone unprecedented change over the past 50 years. The transition from Maoist rule to modern day China has involved the relaxation of many laws which has enabled China, and some of its population, to become very wealthy, very quickly. This coupled with a huge influx of people into the urban environment, means that a huge amount of new housing needs to be built. The sudden ascension of millions of Chinese into middle and upper class lives means that they want a way to showcase their new found wealth. However given China’s recent history it does not have a societal model for prosperity. Under Mao class divisions were squashed and declarations of wealth were not usually allowed and so they have turned to the West for ways in which to display their new found fortunes. This adoption of Western styles may be an attempt to pick up an already established ready-made social attitude.

However, these construction projects might not be all about West worshipping. Historically China has used copying as a way of demonstrating power over the original. For centuries the emperors would construct vast imperial gardens full of fauna and animals from around the world. These gardens showed the emperor’s control of nature. By copying faraway lands the emperors were able to demonstrate their power and authority over the originals. These contemporary copy towns seem to be formed from a mixture of motives and desires, all of which are firmly embedded in Chinese history.

These towns offer a unique way of viewing China’s complex contemporary position within the world. By studying the reasons for their existence, their rise in popularity, and their own developing histories we aim to create a film, book and artworks that appeal to a wide audience. This is our up to date research blog:



Having been to China and investigated this phenomenon over there, we would now like to go to the original towns in Europe to conduct parallel research. In the case of the original towns there is a whole new set of philosophical questions concerning these copy towns.  We want to gauge how the local residents feel about their homes being copied and what impact it has had – we have arranged interviews with local politicians and plan to meet the residents once we are there. We also want to discern how well the towns have been copied, especially the historical features – is it possible to copy history? Finally, we want to understand what it is that made the construction companies select these specific towns.

This research will become a film, a book, plus a series of prints and sculptures. The varied media will help us to explore all aspects of this complex situation.

We are very keen to create a dialogue between these original and copy towns. In order to achieve this we want to screen our film in all the locations we have visited. This will allow both sets of residents to experience their counterpart town. After these special screenings we will also have Q&A sessions, these will act as a way to further inform the residents about how their towns have been copied, plus the recordings from these sessions will be included in the final version of the film.



When we graduated from our MA course we were fortunate enough to be awarded the Duveen Travel Scholarship based on our research. This is a £3000 prize which, with some of our own money, enabled us to travel to China and visit several copy towns. Whilst there we also visited the Dafen Oil Painting Village (where 80% of the world’s faked oil paintings come from), Wonderland (an abandoned themepark on the outskirts of Beijing, a victim of the Chinese building bubble), many ghost cities, and  several ‘Miniature Worlds.’

In order to continue our research and produce art works we need to get more funding. We are able to add some money ourselves, but unfortunately this isn’t enough to do everything we would like to achieve.

So how will we use the funding? Firstly we will visit the original places in Europe, this means going to Hallstatt in Austria, Paris, Bristol, and Dorset. We have been in contact with people in these towns and have already organised interviews with notable people in these places. We have estimated that this will cost us approximately £3000 (this includes flights, hotel costs and living costs for both of us).

Secondly it will help us to produce the film and prints. Predicting the overall cost of these is a bit more difficult. We are fortunate enough to have received a lot of offers of work in kind, so we able to keep certain editing costs down to a minimum. For the film production we have estimated we will need about £1500, this mainly covers hard-drives and professional post-production. We are working in collaboration with German composer, Elisabeth Rosenthal, to create an original score for our film this will cost £500.For the photographic prints we are predicting we will need about £1500, this cost includes printing and framing.

Finally, we need money to produce our sculptural works. These are based upon 3D models that we made during our visit to China. These will involve 3D prints for which, after consulting 3D printing companies, we are able to estimate costs of about £1000. This price also includes different finishes, as these sculptures will explore the surface deep renderings of the copy towns. In contrast to these sculptures with misleading finishes we also want to create a sculpture using rock sourced from the original Hallstatt, famous for its mines. This rock will then be CNC cut into the form of our 3D model. We have consulted several companies about this process and predict the cost will be about £1500, this includes materials and processes.

Due to the way fundraising websites work we won’t receive all the money that is donated. Therefore we are asking for slightly more than our budget, this is to ensure we receive enough money to complete our aims.

The minimum amount we need in order to visit the locations and complete the film and book is £8450, plus to go on to make the sculptural work we will need to raise a further £3250. If we fail to reach our total funding goal then we will spend any investment on the parts that you, our backers, will be able to experience first-hand. This means we will spend it on the travel and production costs that will allow us to finish the film and book.



We have a range of different incentives at all different prices. They are all listed on the right hand side. All of the prints and sculptures we are offering are limited edition at that size and also signed, this means that when we complete the project and have our exhibitions they may well increase in value.


You can choose any of the following limited edition prints. They are all limited to 100 copies in that particular size, plus they are all signed by the artists. Please specifiy which print/s you would like when donating.


Print 1

 Print 1. Tower Bridge, Mini World, Beijing. 2012.


Print 2

 Print 2. Wonderland, Beijing. 2012.


Print 3

Print 3. Eiffel Tower, Tianducheng. 2012. (only available in smaller size)


Print 4

Print 4. Beer Square, Hallstatt See, Guangdong Province. 2012.


Image 5

Print 5. Hallstatt See, Guangdong Province. 2012.


Print 6

Print 6. Ghost town, Guangdong Province. 2012.


Print 7

Print 7. Winston Churchill Statue, Thames Town, Shanghai. 2012. (only available in smaller size)


Print 8

Print 8. Thames Town, Shanghai. 2012.


Print 9

Print 9. Dafen Oil Painting Village, Shenzhen. 2012


Print 10

Print 10. Hallstatt See, Guangdong Province. 2012.


Print 11

Print 11. Buckingham Palace, Window of the World, Shenzhen. 2012.


Print 12

Print 12. CAD model of Hallstatt monument. 2012.



We plan to travel to the sites in the UK immediately after our campaign ends. The trips to Paris and Hallstatt will be completed in May/June. Once we have collected all of our documentation we hope to have the film, prints and sculptures finished by December. We will arrange to have film screenings in the towns and copy towns soon after this. We plan to have the book published in early 2014.

We aim to have the perks that accompany your donation delivered as soon as possible. We aim to deliver your prints soon after you donate, but at the very latest they will arrive shortly after the campaign is over. The 3D printed sculptures will be shipped in early July.



If you can’t donate to the fund then there are other ways in which you can help us complete our project. You can share this page on Facebook, Twitter or by email by using the link at the top of this text.

Alternatively, if you are a resident of one of the towns we have mentioned (either original or copy) then we would love to hear from you. You could directly help our project by letting us interview you or by showing us around your town when we visit.


Thank you so much for your time,

Phil and Sebastian



Deutsche Version:


Wir sind Sebastian Acker und Phil Thompson, zwei aus Deutschland und Nordengland stammende und in London wohnhafte Künstler. Schon während unseres Master-Studiums an der Slade School of Fine Art haben wir gemeinsam an Projekten gearbeitet, in denen sich unsere Interessen in Architektur und digitalen Vervielfältigungsprozessen überschneiden. Letztes Jahr stießen wir auf Reportagen über kopierte Architektur in China und beworben uns umgehend über einReisestipendium in Höhe von £3.000, welches es uns (mit Zuschüssen aus der eigenen Kasse) ermöglicht hat nach China zu reisen und einige dieser Orte zu besuchen.



Wir dokumentieren und thematisieren das wachsende Phänomen der Kopien von westlicher Architektur in China und verarbeiten dieses Thema in einem Film, einem Buch, Photografien und Skulpturen. Zentraler Bestandteil unserer Recherche sind die sogenannten ‚Copy Towns’ – Nachbauten ganzer Orte aus Europa, die mittlerweile in vielen Teilen Chinas zu finden sind. Einige sind verblüffend detailgetreue Kopien, während andere verschiedene Gebäude und Sehenswürdigkeiten zu einer fiktionalen Landschaft verbinden. Das Phänomen hat unter den Bewohnern der originalen Orte und in der Weltpresse gemischte Reaktionen hervorgerufen. Vor etwa 18 Monaten veröffentlichte Spiegel Online einen Artikel über die Kopie von Hallstatt, Österreich, in Chinas Guangdong Provinz:
Nach anfänglicher Kritik scheinen die Hallstätter die Kopie inzwischen gelassener zu sehen und Hallstatts Bürgermeister, Alexander Scheutz, nahm letztes Jahr sogar and der offiziellen Eröffnung des chinesischen Klons teil.

Auch dutzende andere chinesische Bauprojekte ahmen Fachwerkhäuser, spanische Villen oder Bauhaus-Architektur nach. Die kulturellen und wirtschaftlichen Gründe in der sich rasant wandelnden Chinesischen Kulturlandschaft sind komplex - Millionen Menschen drängen in die großen Städte, wo eine neue Mittelklasse ihren kürzlich erworbenen Reichtum zur Schau ­­­­­­stellen will. Doch nach Mao’s klassenloser Gesellschaft scheint es dafür in Chinas Geschichte kaum Modelle zu geben - und so dient der Westen oft als Vorbild. Doch muss das Imitieren nicht automatisch als Verehrung des Westens interpretiert werden – das Land hat die Kopie geschichtlich auch genutzt, um Überlegenheit über das Original zu demonstrieren, wie in den Gärten der Kaiser, in denen Flora, Fauna und Architektur aus vereinnahmten Provinzen rekonstruiert wurden. Das Kopieren an sich ist zu guter letzt auch fester Bestandteil östlicher Philosophie – schon lange bevor Oscar Wilde den Satz ‘Nachahmung ist die höchste Form der Anerkennung’ prägte. Die kopierten Städte ermöglichen einen einzigartigen Blick auf Chinas komplexe Position in der gegenwärtigen Welt, reflektieren aber gleichzeitig Europäische Kultur und thematisieren daher die Unterschiede zwischen beiden Welten.



Wir arbeiten an einem dokumentarischen Kurzfilm (ca. 30min), einem Buch sowie Photografien und Skulpturen, die mit verschiedenen Mitteln die Existenz der Copy Towns erkunden und sie mit Ihren Originalen vergleichen. Auf unserer China-Reise haben wir mehrereder kopierten Orte besucht, sowie das Dafen Painting Village (in dem 60% aller weltweit kopierten Ölgemälde gemalt werden), Wonderland (einen verlassenen Freizeitpark außerhalb Beijings), mehrere Geisterstädte (riesige verwaiste Neubauviertel, die im Zuge der Chinesischen Bau-Blase entstanden) und einige ‘Mini-Welten’.

Nun wollen wir all deren Europäische Originale besuchen. So können wir direkte Vergleiche zwischen Kopie und Original herstellen, uns einen Eindruck über die Meinungen der Bewohner verschaffen und herausfinden ob sich mit der Kopie auch etwas in den Originalen geändert hat. Was macht diese Orte aus, die von den chinesischen Baufirmen zum Kopieren    erkoren wurden? Wie schon in China werden wir die Orte und deren Alltag auf Film und Photographien festhalten sowie Bewohner und Repräsentanten lokaler Institutionen interviewen.

Der Film wird erstmalig Filmmaterial aus all diesen Orten gegenüberstellen und dies mit einer auf unseren Interviews basierenden Erzählung untermalen. Das Buch wird unsere Interviews und Photos zusammenbringen und uns Raum für eine tiefgreifendere Abhandlung dieses komplexen Themas bieten. Unsere Dokumentation dient außerdem als Rohmaterial für skulpturelle und photografische Arbeiten, die sich der Thematik auf spielerische Art nähern.

Die Arbeiten werden sowohl zusammen in Galerien ausgestellt als auch unabhängig voneinander zu sehen sein. So wird der Film unter anderem auch zu Filmfestivals eingesendet werden. Außerdem wollen wir den Film und die Photografien an den Drehorten zeigen, um zu einem Dialog zwischen den Originalen und ihren Kopien beizutragen.

Hier unser up-to-date blog:



Wir benötigen Gelder, um unsere Recherchen und unser Projekt zu Ende führen zu können. Einen Teil davon können wir selbst aufbringen, aber leider reichen die finanziellen Mittel nicht für all unsere Vorhaben und Ideen.

Zuerst möchten wir die originalen Orte in Europa dokumentieren, um direkte Vergleiche mit den Chinesischen Kopien anstellen zu können. Dafür werden wir nach Hallstatt in Österreich, Bristol und Dorset in England sowie nach Paris reisen. Wir schätzen die Reise- Übernachtungs- und Lebenskosten für 2 Personen auf ca. £3.000.

Weiterhin benötigen wir funding für die Filmproduktion. Da wir für unser Projekt zahlreiche unentgeltliche Unterstützung angeboten bekommen haben, sind wir in der Lage, die Schneidekosten und Post-Produktion sehr niedrig zu halten. Dies wird sich auf ca. £1500 für zusätzliche Hardware und Studiomiete begrenzen lassen. Für die Aufnahmen einer begleitenden Filmmusik, für die wir mit Elisabeth Rosenthal zusammenarbeiten, haben wir weitere £500 veranschlagt.

Für die photographischen Drucke, die die kopierten Orte mit den Originalen vergleichen, rechnen wir mit ca. £1500 inklusive Rahmen.

Letztlich benötigen wir Gelder für die skulpturellen Arbeiten. Wir werden dieselben digitalen Methoden, mit denen die Copy Towns kopiert wurden nutzen, um Fragmente der Kopien erneut zu kopieren. Dafür werden wir Teile unserer virtuellen Copy Towns, die wir mit Hilfe unserer Dokumentation erstellt haben, mit 3D-Drucken erneut materialisieren. Nach Kostenvoranschlägen diverser Firmen rechnen wir dafür mit ca. £1.000. Eines der architektonischen Fragmente aus Hallstatt China wollen wir außerdem in einem lokalen Stein aus dem originalen Österreichischen Hallstatt kreieren, um die Kopie mit Ihrem Ursprung zu verbinden. Die Kosten für das Rohmaterial, das Cnc-cutting und den Tarnsport dieser Skulptur beträgt ca £1.500.

Da wir Gebühren und Steuern auf die Spenden zahlen und einen Teil natürlich gleich für Sie in die ‚Perks’ umsetzen, haben wir 30% auf unsere Produktionskosten aufgeschlagen. Damit beträgt das Minimum welches wir für die Fertigstellung des Filmes und des Buches benötigen £8.450. Für die Skulpturen benötigen wir weitere £3.250. Sollten weniger finanzielle Mitte eingehen, werden wir zuerst den Film und das Buch verwirklichen.



Auf der rechten Seite dieser Website finden sie alle unsere Perks in allen mehreren Preisklassen. Alle Drucke und Skulpturen sind signierte und in ihrer jeweiligen Größe auf 100 Exemplare limitierte Editionen. Um einen Druck von den 12 oben gezeigten Photos zu wählen, klicken sie einfach auf das gewünschte Perk und schreiben sie uns am Ende des Kaufvorgangs ein privates Kommentar mit dem Namen der Photos Ihrer Wahl.



Wir planen die Englischen Locations unmittelbar nach dem Ende dieser Kampagne zu besuchen. Die Reisen nach Paris und Hallstatt werden wir Anfang Juni antreten. Sobald wir alle Dokumentation zusammen haben, werden wir den Film und das Buch zusammenstellen. Wir wollen den Film, die Drucke und Skulpturen bis Ende dieses Jahres fertig stellen, gefolgt von dem Buch, welches wir Anfang 2014 veröffentlichen möchten.

Die Perks werden wir so schnell wie möglich senden, spätestens kurz nach dem Ende der Kampagne. Die Skulpturen werden Anfang Juli gesendet. 



Sie können unser Projekt auch auf andere Art unterstützen – Sie können den Link unter unserem Video auf Facebook teilen, tweeten oder per email verschicken. Sind Sie ein Bewohner einer der Orte die wir besuchen werden oder anderweitig mit dem Thema verbunden? Dann würden wir uns freuen von Ihnen zu hören! Sie können uns direkt helfen, indem Sie uns für das Projekt interessante Personen oder Orte vorschlagen, uns selbst ein Interview geben, oder uns Ihren Ort zeigen, wenn wir ihn besuchen.

Vielen Dank für Ihre Zeit und Unterstützung! 

Phil Thompson und Sebastian Acker

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£11,700 GBP goal
Flexible Funding This campaign has ended and will receive all funds raised.
Campaign Closed
This campaign ended on May 21, 2013
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